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万物互联时代移动通信业的生态系统变化与新机遇
王建宙 2021-08-27 人民邮电报

自电报发明以来,电信行业经过100多年的发展,形成了一套独特而且成熟的生态系统。模拟移动通信出现以后,其基本功能仍是话音,所以生态系统并没有大的变化。

这是一个什么样的生态系统呢?电信经济学认为,电信部门本身不生产信息内容,电信的功能是使信息实现空间地点的变动而仍然保持原有的信息内容,从而提升信息的效用。电信的生产过程与用户的消费过程是同时完成的,生产过程就是消费过程。

技术促使行业生态发生变化

电信行业经历了从电报到话音、从人工电话到自动电话、从固定电话到移动电话的变迁。尽管业务变了、设备变了,但是,无论如何,电信运营商总是处在电信行业价值链各个环节的中心位置。价值链上的其他环节,如设备供应、工程建设、网络代维、营业代理、增值业务等,都是围绕运营商这个中心环节,通过运营商向最终用户提供服务。

从2G 开始,语音不再是移动通信唯一的业务。先是出现了短信,后来又出现了GPRS、EDGE等数据业务,之后移动互联网出现了。

2007年之后,智能手机开始普及。智能手机的处理能力完全可以与计算机媲美,用户可以像在计算机上一样直接访问各种互联网的网站。各种各样的内容提供者和网络提供者不需要得到电信运营商的同意,就可以通过电信运营商的移动网络提供各种移动互联网服务。于是就有了OTT这个说法。OTT即Over The Top,常指移动互联网应用服务的提供者通过移动网络向用户直接提供各种应用,但是不受拥有移动网络的电信运营商的管理和控制。

OTT既可以提供许多传统电信业中不曾有过的服务,如社交网站、应用商店、视频、搜索、购物、游戏、聊天、支付等,又可以提供许多直接替代传统电信业的服务,而且价格低廉,甚至免费,如语音通话、视频通话、文字信息传送、多媒体信息传送等。

电信运营商的新机会

对于运营商来说,这种变化是剧烈的,它直接促使运营商从内部开始变革。这种改变不仅是方法上的改变,还涉及电信运营商的网络组织、运维方式、人力资源和管理方法等各个方面。

通信网络设备是电信运营商最主要的资产。移动通信技术大约每10年换代一次,在每次换代之间,还有多次技术升级。每一次升级换代都要大规模更替硬件设备,以致电信运营商巨额的资本开支多年来一直居高不下。业界已经意识到,只有将电信网络从硬件驱动变为软件驱动,才能提升基础设施的效率,降低电信运营商的资本开支。

毫无疑问,网络的云端化是未来电信网络发展的趋势。以云技术为基础的网络功能虚拟化和软件定义网络可以使整个通信网络系统从硬件驱动变为软件驱动。

网络功能虚拟化将网络功能从硬件设备中剥离出来,实现了软件和硬件解耦后的独立运作。由于使用了通用的计算、处理和存储设备,实现了硬件的通用化,大量减少了硬件设备。网络功能可以通过软件实现,采用网络切片技术,将一个物理网络切割成多个端到端的不同功能的虚拟网络,每一个虚拟网络在逻辑上都是独立的。实现软件定义网络的过程,也就是电信运营商从硬件驱动向软件驱动转型的过程。

在这种情况下,运营商仍然可以提供多种服务,但不需要为每一种服务都单独建立网络,运营商的网络仍然可以不断地升级换代,但技术升级主要通过软件升级来实现,这就能大幅减少运营商的硬件投资。

让网络共享成为主流

移动通信业竞争带来的效果是明显的,在激烈的市场竞争中,移动运营商争先恐后地建设网络、改善服务、降低价格,使电信业许多原来饱受诟病的问题都迎刃而解。

但是这种建立在各运营商单独建网基础上的经营方式也存在问题。一方面,每家移动通信运营商都积累了庞大臃肿的固定资产,并为此支付巨大的成本。另一方面,这种单独建网的方式也带来了大量重复建设,造成了资源的浪费。要解决这个问题有两个途径,一是减少移动通信运营商的数量;二是使运营商共享网络资源。

共享基础网络不会影响运营商的差异化,随着电信网络的云端化,不同的运营商可以通过软件来提供不同的网络服务功能,实现网络应用功能的差异化。共享基础网络以后,移动市场的竞争并不会削弱,因为共享资源与市场竞争并不冲突。共享基础网络不仅不会影响移动市场的服务质量,而且可以集中使用频率资源,集中物力和财力,进一步提升网络的覆盖密度,提高网络的质量,改善网络服务。

当移动通信进入移动互联网阶段后,基础网络共享应该成为移动行业网络运营的主旋律。而在新的生态系统下,应用服务与网络连接解耦,拓宽了应用服务的发展天地。云计算和云服务的出现,扩展了信息和通信基础设施服务的范围,扩大了连接的内涵。

云服务是一种基于基础设施的新型服务,它的经营模式通常是按实际使用计费,这与传统的电信经营模式很接近。电信运营商不仅具有基础设施服务的经验,而且拥有云服务所需要的丰富的传输资源和数据中心设施。

互联网公司、软件开发商、设备制造商和电商企业都早已有所作为,市场竞争已经相当激烈了,但就云服务巨大的市场而言,云服务还有非常大的发展潜力。

对电信运营商来说,真正的挑战其实还是在知识领域。今天,网络基础设施的概念已经改变了,电信技术与互联网技术已经全面融合。公众基础设施服务已经从传输网服务、接入网服务延伸到云服务。电信运营商必须快速充实互联网技术知识,改变自己的知识结构,扩大自己的知识范围。